Historia de las perlas

Historia y leyendas sobre las perlas

Basta con mirar por un momento una hermosa perla para imaginar cómo percibían las perlas nuestros antepasados en los primeros tiempos de la civilización. ¿Se imagina haberse topado con una sola de estas exquisitas bellezas naturales sin saber nada de ellas y sin haber visto o sostenido nunca una perla así? Como ocurría con muchas otras cosas en la antigüedad, la gente no disponía de la información necesaria sobre las perlas para poder comprender correctamente su verdadera naturaleza, así que las valoraban por sus propias razones inventadas para justificar su existencia.

A lo largo de la historia de la humanidad, la gente siempre ha estado, y sigue estando, completamente cautivada por la exquisitez de las piedras preciosas conocidas como "perlas", lo que ha dado lugar a la creación y difusión de numerosos mitos y leyendas asociados a ellas. Por ejemplo, en las sociedades antiguas, las perlas solían considerarse un tipo de imágenes milagrosas y se asociaban a deidades como Buda o la Virgen María. En la época del Imperio Romano, la gente pensaba que las perlas representaban lágrimas de un ángel o de un dios. Al descubrir las perlas en los moluscos, la gente comprendió que estaban relacionadas con el océano y acabó describiéndolas como lágrimas de sirenas u otras criaturas legendarias de las profundidades de los mares azules.

Aunque las perlas, en sí mismas, han sido percibidas por los humanos de una u otra forma, los procesos de su creación y desarrollo también se han considerado parte de una magia de proporciones míticas. Los humanos entendían que las perlas procedían de los moluscos porque era allí donde solían encontrarlas cuando buscaban comida. Sin embargo, nunca tuvieron claro por qué las perlas sólo se encontraban en algunos tipos de moluscos y no en otros. En la época de Cristóbal Colón, muchos pensaban que las perlas se formaban a partir de gotas de rocío que, de alguna manera, se introducían en el molusco. Y como Cristóbal Colón había descubierto abundantes y hermosas perlas en su viaje al Nuevo Mundo, la realeza europea creía que el Nuevo Mundo, y las aguas que lo rodeaban, eran las principales fuentes de perlas.

Al parecer, nuestros antepasados estaban completamente fascinados por estos fenómenos asombrosos y brillantes que llamamos perlas, y es comprensible, porque incluso hoy en día nos intriga su singularidad, aunque ya sepamos científicamente cómo se crean. Los nuevos conocimientos que demuestran que las perlas no son en realidad una creación mágica o mística no disminuyen nuestra admiración por ellas. Nos siguen fascinando por su belleza, como a los hombres de la antigüedad. Incluso hoy en día, podemos sostener una perla a la luz del sol (como probablemente hacían hace cientos de años), absortos por su delicada belleza que brota de ella, independientemente de hacia dónde mire el sol.

Pero esta antigua pasión por las magníficas perlas ha tenido un precio, ya que, con el tiempo, los miembros de la raza humana han empezado a descubrir, a una escala cada vez mayor, la abundancia aparentemente infinita de moluscos con perlas en sus cuerpos. Cuando los cazadores de marisco (personas que salen a la caza de moluscos y otras criaturas marinas con concha) encontraron perlas en un lugar determinado, decidieron que se podían encontrar perlas en muchos otros lugares, dando así origen a la caza intencionada de perlas. Y cuando las rondas de caza conducían al descubrimiento de conchas que contenían perlas, entonces, en la zona del descubrimiento en cuestión, muy pronto, se ponía en marcha toda una operación de búsqueda de moluscos. La caza de perlas se convirtió así en una industria.

 

Sin embargo, en los inicios de esta industria, la gente no se daba cuenta de que sólo se podía encontrar una cantidad limitada de moluscos y que en sus conchas había un número aún menor de perlas. Lo que algunas sociedades imaginaban como un recurso inagotable era cada vez más difícil de encontrar en un entorno natural. El bello aspecto de las perlas y lo mucho que la gente desea poseerlas han resultado perjudiciales para su propia existencia. Cuanta más gente quería perlas, menos de ellas eran detectables.

Ciertamente, como ocurre con muchos otros temas científicos en todo el mundo, los conocimientos relativos a la cría de perlas se han ido comprendiendo mejor. Al fin y al cabo, el ser humano ha aprendido a ayudar a los moluscos a producir más perlas de forma natural. Esto provocó un cambio en la industria de la caza de moluscos en la última mitad del siglo XIX, después de que se iniciara la cría industrial de perlas en la década de 1890. De hecho, hoy en día, el 99% de las perlas que se recogen en el mundo se cultivan en granjas y ranchos perlíferos, ya que los avances científicos en este campo han dado lugar a un número cada vez mayor de métodos mediante los cuales los seres humanos pueden ayudar a los moluscos a crear perlas en sus conchas más rápidamente, y en cantidades mucho mayores, de lo que podrían hacerlo sin la intervención humana.

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